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书评:《算法之美( Algorithms to Live By )》

作者: Brian Christian, Tom Griffiths 译者: LCTT GraveAccent

| 2018-10-01 11:27      

又一次为了工作图书俱乐部而读书。除了其它我亲自推荐的书,这是我至今最喜爱的书。

作为计算机科学基础之一的研究领域是算法:我们如何高效地用计算机程序解决问题?这基本上属于数学领域,但是这很少关于理想的或理论上的解决方案,而是更在于最高效地利用有限的资源获得一个充分(如果不能完美)的答案。其中许多问题要么是日常的生活问题,要么与人们密切相关。毕竟,计算机科学的目的是为了用计算机解决实际问题。《算法之美Algorithms to Live By》提出的问题是:“我们可以反过来吗”——我们可以通过学习计算机科学解决问题的方式来帮助我们做出日常决定吗?

本书的十一个章节有很多有趣的内容,但也有一个有趣的主题:人类早已擅长这一点。很多章节以一个算法研究和对问题的数学分析作为开始,接着深入到探讨如何利用这些结果做出更好的决策,然后讨论关于人类真正会做出的决定的研究,之后,考虑到典型生活情境的限制,会发现人类早就在应用我们提出的最佳算法的特殊版本了。这往往会破坏本书的既定目标,值得庆幸的是,它决不会破坏对一般问题的有趣讨论,即计算机科学如何解决它们,以及我们对这些问题的数学和技术形态的了解。我认为这本书的自助效用比作者打算的少一些,但有很多可供思考的东西。

(也就是说,值得考虑这种一致性是否太少了,因为人类已经擅长这方面了,更因为我们的算法是根据人类直觉设计的。可能我们的最佳算法只是反映了人类的思想。在某些情况下,我们发现我们的方案和数学上的典范不一样,但是在另一些情况下,它们仍然是我们当下最好的猜想。)

这是那种章节列表是书评里重要部分的书。这里讨论的算法领域有最优停止、探索和利用决策(什么时候带着你发现的最好东西走,以及什么时候寻觅更好的东西),以及排序、缓存、调度、贝叶斯定理(一般还有预测)、创建模型时的过拟合、放松(解决容易的问题而不是你的实际问题)、随机算法、一系列网络算法,最后还有游戏理论。其中每一项都有有用的见解和发人深省的讨论——这些有时显得十分理论化的概念令人吃惊地很好地映射到了日常生活。这本书以一段关于“可计算的善意”的讨论结束:鼓励减少你自己和你交往的人所需的计算和复杂性惩罚。

如果你有计算机科学背景(就像我一样),其中许多都是熟悉的概念,而且你因为被普及了很多新东西或许会有疑惑。然而,请给这本书一个机会,类比法没你担忧的那么令人紧张。作者既小心又聪明地应用了这些原则。这本书令人惊喜地通过了一个重要的合理性检查:涉及到我知道或反复思考过的主题的章节很少有或没有明显的错误,而且能讲出有用和重要的事情。比如,调度的那一章节毫不令人吃惊地和时间管理有关,通过直接跳到时间管理问题的核心而胜过了半数的时间管理类书籍:如果你要做一个清单上的所有事情,你做这些事情的顺序很少要紧,所以最难的调度问题是决定不做哪些事情而不是做这些事情的顺序。

作者在贝叶斯定理这一章节中的观点完全赢得了我的心。本章的许多内容都是关于贝叶斯先验的,以及一个人对过去事件的了解为什么对分析未来的概率很重要。作者接着讨论了著名的棉花糖实验。即给了儿童一个棉花糖以后,儿童被研究者告知如果他们能够克制自己不吃这个棉花糖,等到研究者回来时,会给他们两个棉花糖。克制自己不吃棉花糖(在心理学文献中叫作“延迟满足”)被发现与未来几年更好的生活有关。这个实验多年来一直被引用和滥用于各种各样的宣传,关于选择未来的收益放弃即时的快乐从而拥有成功的生活,以及生活中的失败是因为无法延迟满足。更多的邪恶分析(当然)将这种能力与种族联系在一起,带有可想而知的种族主义结论。

我对棉花糖实验有点兴趣。这是一个百分百让我愤怒咆哮的话题。

《算法之美》是我读过的唯一提到了棉花糖实验并应用了我认为更有说服力的分析的书。这不是一个关于儿童天赋的实验,这是一个关于他们的贝叶斯先验的实验。什么时候立即吃棉花糖而不是等待奖励是完全合理的?当他们过去的经历告诉他们成年人不可靠,不可信任,会在不可预测的时间内消失并且撒谎的时候。而且,更好的是,作者用我之前没有听说过的后续研究和观察支持了这一分析,观察到的内容是,一些孩子会等待一段时间然后“放弃”。如果他们下意识地使用具有较差先验的贝叶斯模型,这就完全合情合理。

这是一本很好的书。它可能在某些地方的尝试有点太勉强(数学上最优停止对于日常生活的适用性比我认为作者想要表现的更加偶然和牵强附会),如果你学过算法,其中一些内容会感到熟悉,但是它的行文思路清晰,简洁,而且编辑得非常好。这本书没有哪一部分对不起它所受到的欢迎,书中的讨论贯穿始终。如果你发现自己“已经知道了这一切”,你可能还会在接下来几页中遇到一个新的概念或一个简洁的解释。有时作者会做一些我从没想到但是回想起来正确的联系,比如将网络协议中的指数退避和司法系统中的选择惩罚联系起来。还有意识到我们的现代通信世界并不是一直联系的,它是不断缓冲的,我们中的许多人正深受缓冲膨胀这一独特现象的苦恼。

我认为你并不必须是计算机科学专业或者精通数学才能读这本书。如果你想深入,每章的结尾都有许多数学上的细节,但是正文总是易读而清晰,至少就我所知是这样(作为一个以计算机科学为专业并学到了很多数学知识的人,你至少可以有保留地相信我)。即使你已经钻研了多年的算法,这本书仍然可以提供很多东西。

这本书我读得越多越喜欢。如果你喜欢阅读这种对生活的分析,我当然是赞成的。

Rating: 9 out of 10

Reviewed: 2017-10-22


via: https://www.eyrie.org/~eagle/reviews/books/1-62779-037-3.html

作者:Brian Christian;Tom Griffiths 译者:GraveAccent 校对:wxy

本文由 LCTT 原创编译,Linux中国 荣誉推出

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LCTT 译者
GraveAccent 🌟🌟
共计翻译: 8.0 篇 | 共计贡献: 292
贡献时间:2018-09-12 -> 2019-07-01
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